La vie d'artiste

La couleur fugitive

La couleur fugitive

Nous sommes de grands admirateurs du travail de J. Turners à l'huile et à l'aquarelle, en particulier ses magnifiques aquarelles éthérées. Dans un échange célèbre entre Turner et William Winsor, de Winsor Newton, sur le thème de la permanence de la couleur des pigments qu'il achetait, Turner aurait dit à M. Winsor de s'occuper de ses propres affaires. La décoloration de ses pigments est particulièrement frappante dans les rouges que l'artiste utiliserait. Bien qu'il y ait des rouges permanents à la disposition de l'artiste, les rouges brillants et vifs que Turner aimait utiliser dans ses couchers de soleil sont presque tous devenus fugitifs, perdant considérablement leur richesse au fil du temps.

San Giorgio Maggiore à l'aube par J.M.W. Turner, aquarelle, 1819.

Avant l'invention des colorants aniline dérivés du goudron de houille en 1859 et du rouge cadmium en 1907 pour étendre cette section de la roue chromatique, il n'y avait qu'une poignée de pigments rouges à la disposition des artistes. L'ocre rouge est probablement la plus ancienne de celles-ci, et c'est le rouge communément trouvé dans l'art rupestre. (Voir La couleur de la Provence.) Le monde antique avait également un lac de garance rouge, du plomb rouge artificiel et du vermillon (cinabre minéral naturel). Le cinabre est un type de minerai de mercure rouge (toujours extrait aujourd'hui) qui a été mélangé avec une quantité égale de soufre brûlant pour créer une peinture rouge chère qui était très populaire auprès des Romains comme cosmétique et pour les décorations. Aujourd'hui, un pigment à base de résine polymère plus sûr est utilisé à la place du cinabre toxique.

The Fighting Temeraire tirée sur sa dernière couchette
à briser, 1838
par J.M.W. Turner, huile sur toile, 36 x 48, 1839.

Quant aux rouges dans les couleurs Turners, l'ocre, la garance, le vermillon et le lac carmin étaient ceux qu'il aimait le plus. Il existe deux variétés de lac carmin (lac cochenille et lac kermes), toutes deux produites à partir des corps des insectes. Le lac de cochenille provient du sang du scarabée cochenille, originaire des Amériques et découvert par les Aztèques. Le scarabée se nourrit de cactus de figue de Barbarie, recouvrant finalement la plante d'une masse blanche laineuse que les Aztèques récoltaient et transformaient en teintures et peintures. Les conquistadors espagnols ont apporté cette nouvelle couleur en Europe au 16ème siècle et ont maintenu un monopole sur la source secrète et la fourniture du pigment pendant des siècles. Le lac carmin, à partir de sang de cochenille, est encore utilisé aujourd'hui dans les cosmétiques et les aliments, notamment la couleur rouge pour Cherry Coke. Le lac Kermes provient également d'un insecte qui vit sur certaines espèces de chênes européens. Les travailleurs ont gratté les insectes, qui sont ensuite transformés en un puissant colorant écarlate.

La sélection la plus notable et tragique d'un pigment rouge a été faite lors de la peinture à l'huile de Le Fighting Temeraire tire sur sa dernière couchette à démolir, 1838. Dans ce tableau, peut-être son plus célèbre, qu'il a appelé mon chéri, il a utilisé un écarlate d'iode relativement nouveau, mais très fugitif, pour créer le ciel vif et maussade. Pourquoi? On savait depuis au moins 23 ans auparavant que cette même couleur s'estompe considérablement lorsqu'elle est exposée à la lumière, mais Turner a persisté à l'utiliser pour obtenir des effets immédiats au sacrifice de la longévité. En 1859, le personnel de la National Gallery de Londres a remarqué que le ciel rouge de la peinture s'étaitompait, et nous devons aujourd'hui imaginer ce qui était autrefois. A-t-il eu raison de se satisfaire au risque de pérennité dans son travail? Laissez un commentaire et dites-nous ce que vous en pensez.

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–John Ann

Sources: Couleur: Une histoire naturelle de la palette par Victoria Finlay; WebExhibits.org


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